Cómo los simples análisis de sangre de Tasso en casa podrían reinterpretar la telemedicina

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Piense en Tasso como el «Netflix de la colección de sangre».

Esa fue la visión de Ben Casavant y Erwin Berthier cuando se les ocurrió el negocio en su laboratorio en la Universidad de Wisconsin. Era 2011 y la pareja estaba haciendo tesis doctorales: Casavant contra el cáncer; Berthier en la susceptibilidad de las personas a las enfermedades. Los estudiantes utilizaron las tecnologías más avanzadas para realizar diagnósticos. Pero a veces no tenían nada que probar.

Casavant y Berthier necesitaban muestras de sangre, pero no pudieron obtenerlas hasta que los pacientes visitaron el hospital o los flebotomistas tuvieron tiempo de hacer visitas a domicilio. A veces esperaban semanas. «Solo había dos formas de obtener una muestra de sangre: con la yema del dedo o con una venopunción», dice Casavant. «Eso significa que es doloroso y tienes que tomarte tu tiempo para hacerlo. Ambas formas son terribles».

En aquel entonces, Netflix todavía enviaba DVD a todo el país y los clientes los devolvían. Inspired, Casavant y Berthier imaginaron un dispositivo simple que los pacientes podrían usar para extraer sangre en casa y un mecanismo que permitiría devolver estas muestras al laboratorio para su análisis. Inicialmente, vieron el producto que desarrollaron con impresoras 3D principalmente como una herramienta para monitorear enfermedades crónicas como enfermedades cardíacas o diabetes. «Cada año se realizan decenas de millones de pruebas de laboratorio. Así que es un mercado muy grande», dice Casavant.

Es probable que la aceleración del interés de la pandemia en la telemedicina aumente la demanda de manera significativa. Se espera que el mercado de la telemedicina de Estados Unidos se acerque a los $ 10 mil millones este año, con el 76 por ciento de los hospitales brindando algunos servicios de forma remota, según la firma de investigación Arizton.

La piedra angular del sistema de Tasso llamado OnDemand es un gran botón rojo que recuerda al botón «EASY» que Staples hizo omnipresente hace más de una década. Una paciente coloca el botón, hecho de plástico moldeado por inyección, en la parte superior del brazo, un área que la mayoría de las personas encuentran menos sensible al dolor que otras. (Las yemas de los dedos, por otro lado, son muy sensibles. Piense en cortes de papel.) Ella hace clic en el botón y suelta una pequeña lanceta que solo necesita llegar a la red capilar justo debajo de la superficie de la piel. «La aguja no es muy profunda, por lo que ni siquiera me pone de los nervios», dice Casavant. «Y como todo va tan rápido, apenas sientes nada».

El paciente retira y sella el tubo de extracción de sangre. y lo envía al laboratorio en un embalaje prepago proporcionado por Tasso. Los tubos encajan directamente en los analizadores de sangre estándar, por lo que los resultados son rápidos. Tasso también ofrece un servicio de logística que gestiona todos los envíos para sus clientes de laboratorio y hospital.

DARPA, medicamentos y telemedicina

Tasso se lanzó oficialmente en Madison en 2012. (El nombre se deriva de la palabra italiana para «tejón», la mascota de la Universidad de Wisconsin.) La financiación llegó un año después: una subvención de 150.000 dólares de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, que estaba interesada en encontrar tropas durante el Úselo para probar. Para entonces, DARPA, como prácticamente todos los que trabajaron en el diagnóstico a pedido, imaginó fabricar versiones más pequeñas de máquinas de laboratorio que pudieran usarse dondequiera que estén los pacientes. «DARPA solicitó una tecnología llamada ‘Sample and Send’ que realmente se ajustara a nuestra visión», dice Casavant.

Las subvenciones gubernamentales siguieron siendo un recurso importante para Tasso, quien recaudó $ 13 millones durante ocho años de agencias que van desde los Institutos Nacionales de Salud hasta la Agencia de Reducción de Amenazas de Defensa. La compañía obtuvo su primera versión lista para producción en 2017 y comenzó a buscar capital de riesgo al año siguiente. Hasta la fecha, Tasso ha recaudado $ 23 millones de compañías como Hambrecht Ducera Growth Ventures y Vertical Venture Partners.

Aunque el enfoque principal de Tasso sigue siendo las enfermedades crónicas, los fundadores pronto descubrieron otra aplicación en los estudios clínicos que también requieren un control sanguíneo regular de los sujetos. Los pacientes a menudo abandonan dichos estudios debido a inconvenientes o aprensión con las agujas, lo que cuesta mucho a las compañías farmacéuticas. El gigante farmacéutico Merck, un inversor en Tasso a través de su Global Health Innovation Fund, puso a prueba OnDemand para recolectar muestras de los participantes en sus ensayos de medicamentos. Merck está ampliando la relación para rastrear a los pacientes que toman medicamentos que ya están en el mercado.

Luego vino la pandemia. En marzo, Tasso, que ahora vive en Seattle, recibió una llamada de un médico de la Universidad de Washington. «Él dijo:» Necesito conocer los niveles de VIH, hepatitis C y hepatitis B de mis pacientes, pero no pueden ir al hospital «, recuerda Casavant.» ¿Me pueden ayudar? «» Desde entonces, Tasso ha trabajado con hospitales en el en todo el país, incluidas la Universidad de Massachusetts, la Universidad de Carolina del Norte y Cedars-Sinai. Se está debatiendo dónde Tasso podría encajar en una plataforma de telemedicina más amplia desarrollada en colaboración con otras empresas y organizaciones y cosas como brazaletes de presión arterial, monitores de frecuencia cardíaca y muestras de orina en el correo. «Una cosa emocionante en un momento trágico es todo este enfoque en la atención remota», dice Casavant.

Jerry Radich, profesor de la División de Investigación Clínica del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle, ha probado OnDemand con compañeros de trabajo y pronto implementará el estudio en su clínica para pacientes con leucemia mieloide crónica (LMC). El objetivo es enviar los dispositivos a personas de países en desarrollo en aproximadamente un año como parte de una colaboración con la Fundación Max para expandir el tratamiento de la CML en todo el mundo, que requiere análisis de sangre cada tres a seis meses. «En muchos lugares de los países en desarrollo no pueden recibir inyecciones», dice Radich.

Según Radich, Covid ha revelado otros usos para su uso aquí, como: Por ejemplo, tratar a algunos pacientes de forma remota y, para aquellos con casos más complejos, hacer un mejor uso de las visitas a la clínica para discusiones en lugar de pruebas. «Originalmente, esto estaba destinado a lugares que se necesitan con urgencia», dice Radich. «Pero podríamos usarlo fácilmente para monitorear todo tipo de cosas desde la comodidad de nuestros hogares».

Manteniendo a los atletas honestos

Inicialmente, el dispositivo Tasso solo recogía manchas de sangre seca, que funciona bien para algunas pruebas, pero no para todas. (A las compañías farmacéuticas les gusta especialmente). La versión que recolecta sangre líquida, que probablemente tenga una mayor demanda, está siendo revisada actualmente por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos.

Los botones OnDemand son de un solo uso para eliminar el riesgo de contaminación. El precio aún se está discutiendo. La extracción de sangre tradicional cuesta entre $ 25 y $ 50, más si el flebotomista realiza una visita domiciliaria. «Estamos tratando de hacerlos asequibles y accesibles al mismo tiempo que nos aseguramos de que nuestros precios reflejen el valor», dice Casavant.

La empresa fabrica en su propia fábrica en Seattle, que se expandió rápidamente a medida que Covid aumentó la demanda. Muchos de los 60 empleados trabajan en producción. Tasso produce actualmente 50.000 dispositivos por mes y se puede escalar a 150.000.

Tasso, que no publica cifras de ventas, comenzó a generar ventas el año pasado. Casavant afirma tener entre 25 y 30 clientes de pago, incluidas empresas farmacéuticas y hospitales. Decenas de miles de pacientes utilizan el producto. El Departamento de Defensa pasó de donante a cliente en abril cuando firmó un contrato de $ 7,5 millones con Tasso por varios cientos de miles de kits.

Una organización que dirige OnDemand es la agencia antidopaje de EE. UU. Que administra las pruebas de detección de drogas para atletas olímpicos, paralímpicos y de otro tipo. La USADA tiene la tarea de mantener limpio el deporte en medio de una pandemia. A partir de abril, probó Tasso con 21 atletas durante tres meses y controló sus extracciones de sangre utilizando servicios como Zoom y Facetime para garantizar la seguridad.

Tasso es más barato que el enfoque tradicional de la USADA de enviar probadores a los hogares de los atletas, lugares de entrenamiento o competencias, dice Matthew N. Fedoruk, director científico de la organización. Y existe un riesgo mucho menor de comprometer el rendimiento del atleta, lo que puede causar un pinchazo de aguja o incluso un pinchazo en el dedo. «Fue muy bien», dice Fedoruk. «Publicamos encuestas y los atletas sintieron que esto podría ser algo que adoptemos como parte de nuestras pruebas de rutina».

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