Este boina verde herido recibió ayuda en su recuperación. Usa su startup para agradecer

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Empezó con una mochila.

El 6 de abril de 2008, un francotirador llamado John Wayne Walding se disparó en la pierna derecha durante un tiroteo en Afganistán. Fue evacuado y finalmente llegó al Hospital Walter Reed en Washington, DC. Allí, Walding recibió una mochila Goruck llena de camisas, calcetines, ropa interior y otros equipos para una estadía más prolongada. Además: un cheque por $ 2,000. También: una nota. «Dijeron: ‘Traiga a su esposa aquí. Involucre a todos. Háganos saber si necesita algo'», recuerda Walding.

La Fundación Boina Verde recibe a sus soldados heridos con una mochila llena de víveres, un cheque y los recursos financieros y logísticos para llevar a las familias a la cama, así como asistencia poshospitalaria. «La bolsa Goruck fue mi primera experiencia con una organización benéfica», dice Walding.

Años más tarde, otra organización, Sentinels of Freedom, ayudó a Walding, que se estaba preparando para retirarse del ejército, a mudarse de Fort Bragg, Carolina del Norte, a su estado natal de Texas. También ayudó con el plan de negocios y la adquisición de máquinas para su primera puesta en marcha, una empresa de armas de fuego llamada 5 Toes Custom, a la que Walding nombró maliciosamente por su pierna ausente.

Más recientemente, Walding lanzó su tercera puesta en marcha, Live to Give, una organización sin fines de lucro que apoya el tipo de servicio comunitario que lo ha ayudado a recuperar la mente, el cuerpo y el espíritu de su devastadora lesión. La compañía con sede en Dallas vende agua embotellada y dona el 50 por ciento de las ganancias netas a organizaciones filantrópicas que brindan apoyo médico, financiero, educativo y de otro tipo a los veteranos, los socorristas y sus familias. La misión de la compañía es permitir que los estadounidenses de todos los días retribuyan todos los días. Pero el agua es solo el comienzo. Walding y su cofundador Zach Smith planean construir una variedad de alimentos básicos y básicos como café, barras energéticas y alimentos secos. Su modelo para la empresa es Newman’s Own. «Live to Give no es un producto. Es un propósito», dice Walding.

Después de un comienzo accidentado con un cameo de la estrella de artes marciales Chuck Norris, Live to Give comenzó a vender agua a fines del año pasado. Actualmente, el negocio se concentra en el área de Dallas y tiene 100 sucursales que incluyen gimnasios, restaurantes y varias docenas de franquicias 7-Eleven. La compañía aún no es rentable, pero ya ha realizado aproximadamente $ 5,000 en donaciones a cada uno de sus primeros tres socios sin fines de lucro.

Uno de esos socios es Chive Charities, un grupo con sede en Austin que apoya a los veteranos, los socorristas y aquellos con diagnósticos médicos poco comunes. Para los veteranos, el grupo ha cumplido con los requisitos individuales para todo, desde perros de servicio hasta carritos de movilidad y terapia de oxígeno hiperbárico. «Todos los fondos de Live to Give van directamente a un receptor con experiencia, por lo que tienen un impacto directo», dijo Erika Carley, directora senior de operaciones de Chive. «Eres realmente filantrópico hasta la médula». ¿CORTAR ESTA ÚLTIMA FRASE?

Del rodaje a la forja

A pesar de su nombre puramente estadounidense y su cumpleaños del 4 de julio, Walding no parecía destinado al heroísmo militar. Cuando era un niño, sus padres fueron a la cárcel por cargos de drogas. Sus abuelos lo criaron en su granja en Groesbeck, Texas, que Walding recuerda como «una ciudad de 3500 habitantes y un campo de fútbol de $ 10 millones».

Cuando Walding estaba en la escuela secundaria, su abuelo, un ex depredador de campos petroleros que sufrió años de trabajo manual, estaba discapacitado. La quiebra trasladó a la familia a una pequeña casa en la ciudad y Walding comenzó a trabajar para un electricista. En 2001, el día después de su vigésimo cumpleaños, Walding, siguiendo el consejo de un amigo destinado en Fort Hood, visitó a un reclutador del ejército. «Dije que necesitaba un trabajo de verdad», dice Walding. «Necesito un propósito más grande en mi vida».

Cuatro años después se unió a las Fuerzas Especiales. Ese día de primavera de 2008, Walding era parte de un pequeño equipo de Boinas Verdes y comandos afganos involucrados en un brutal tiroteo de casi siete horas contra un grupo insurgente en el valle afgano de Shok. Incluso después de que una bala le cortó la parte inferior de la pierna, continuó luchando durante cuatro horas. Recibió una medalla de estrella de plata por sus acciones.

Walding regresó a Texas en 2012 y dejó el ejército al año siguiente. Como el primer amputado en convertirse en francotirador de las Fuerzas Especiales, fue instructor senior en la compañía de entrenamiento táctico fundada por su amigo Chris Kyle, el Navy SEAL que fue el tema del libro y la película. Francotirador americano. Cuando la escuela cerró después del asesinato de Kyle, Walding se acercó a la red de profesionales del área de Dallas que había creado.

Esas conexiones incluyeron al locutor de golf David Feherty, quien sugirió hacer armas para ganarse la vida. Feherty le pagó a Walding para que se formara como armero y, cuando Walding lanzó 5 Toes Custom, lo utilizó para comprar piezas. Sentinels of Freedom compró equipos para la puesta en marcha. Los socios comerciales de Kyle le dieron espacio para oficinas y un amigo le proporcionó capital adicional. «Deberíamos ser un lugar donde los veteranos pudieran venir y construir armas de fuego artesanales», dice Walding, cuya fuerza laboral de tres hombres consistía en dos marines retirados y un ex marinero. «Estar de regreso en este ambiente de equipo fue terapéutico para ella».

La recompensa emocional de su negocio era todo lo que Walding esperaba. Los resultados financieros resultaron ser menos alentadores. Tres años más tarde, un empresario local compró el negocio y luego compró Walding. «Dijo que hay que hacer cosas mejores y más grandes», dice Walding.

Centrarse en las preocupaciones de los veteranos

Poco después de que Walding vendiera 5 Toes, Ken Beam, fundador de Pegasus Logistics, de 25 años, en Dallas, sugirió unir fuerzas para crear una empresa de logística que calificaría como una pequeña empresa discapacitada propiedad de veteranos. Gallantry Global Logistics se especializa en trabajos que Walding compara con «el 10 por ciento de las misiones de operaciones especiales en el ejército». Por ejemplo, transportó a los militares[CORRECT?] Zumbido; Envíos sujetos a estrictos criterios del Ministerio de Defensa. Gallantry tiene 12 empleados que fueron contratados en base a su experiencia en la industria. Pero Walden dice que quiere que la empresa se convierta en el mayor empleador senior de Texas.

La influencia inmediata de Walding en los veteranos es Live to Give. Cuando lanzó Gallantry, un amigo le presentó a Smith, un representante de ventas de una compañía petrolera, quien presentó su concepto de una compañía que donaría el 50 por ciento de las ganancias a los veteranos. Su primera idea de producto fueron tomas de energía. Walding buscó consejo y apoyo y organizó una reunión con su amigo Larry Young, director ejecutivo de Dr. Pepper Snapple Group.

«Larry escuchó nuestro juego y dijo: ‘Está bien, vamos a vender agua'», dice Walding. Le preguntaron por qué. «Él dijo: ‘Todos lo beben. Es barato de hacer. Y no matará a nadie'».

Ayuda de un guardabosques de Texas

Live to Give acababa de recibir sus primeras muestras de agua en el verano de 2018 cuando el Dr. Pepper anunció la adquisición por parte del fabricante de bebidas Keurig. Hasta que las cosas se calmaron, Live to Give se quemó.

Por miedo a empezar, los fundadores dejaron al Dr. Pepper y estaban buscando su propio coenvasador. Encontraron CForce, propiedad de Chuck Norris y su esposa Gena, que estaban embotellando agua debajo de su rancho en Navasota, Texas. «Perforaron un pozo y golpearon un acuífero», dice Walding. «Y es Chuck, así que construyó una planta embotelladora».

En noviembre pasado, Walding y Smith celebraron su primera botella de agua Live to Give. Sin embargo, las ventas empezaron con lentitud. Se habían perdido los informes de otoño cuando los minoristas seleccionaban productos para la venta. Y como sus propios distribuidores, no tenían relación con los compradores.

Walding explicó el desafío en una entrevista radial. «Bromeé diciendo que luchar contra los talibanes era más fácil que entrar en una tienda de comestibles», dice. Andy Shetty, propietario de varias franquicias locales de 7-Eleven, escuchó el programa y decidió probar Live to Give. Shetty se acercó a la marca con otros franquiciados que también comenzaron a almacenarla. Walding pronto se reunirá con 7-Eleven Corporate, dice.

Durante la pandemia, otras empresas del área de Dallas, incluidos gimnasios y tiendas de deportes, se han inscrito. Live to Give también habla con minoristas más grandes, incluidos Albertsons y el Servicio de Intercambio del Ejército y la Fuerza Aérea, que opera en bases militares. Walding dice que están a punto de firmar con KeHE Distributors, que se enfoca en alimentos naturales y alimentos especiales. Eso debería hacer de Live to Give un actor regional mucho más grande.

Mientras tanto, la compañía ha estado distribuyendo agua a los centros de prueba de Covid, estaciones de bomberos y eventos para recaudar fondos para el regreso a clases. Y los fundadores crearon su propia fundación para facilitar las donaciones a otras organizaciones benéficas.

«Sé de primera mano lo que es venir a un hospital y tener una organización benéfica esperándote», dice Walding. «Sé lo grandioso que es lo que haces por los demás. No puedo esperar a que lo seamos».

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