Este popular bar de Atlanta estaba a punto de cerrar. Sus clientes leales no permitirían que eso sucediera

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Después de todos los años en que el presidente Jimmy Carter entró en la taberna de Manuel, todos siguen de pie.

Durante décadas, la taberna, discreta desde el exterior, con su exterior gris pizarra y el mural rojo que dice «Aquí se sirve Coca-Cola helada», ha sido el centro no oficial del Partido Demócrata de Atlanta. Carter y su esposa Rosalynn se convirtieron en clientes habituales después de su visita durante la carrera por gobernador de 1970. Se sabe que Barack Obama y Bill Clinton se acercan sin previo aviso.

Académicos, trabajadores, policías, periodistas y casi todos los demás también suelen estar presentes. Aun así, la taberna hace la mayor parte de su dinero en política: ver partidos, apariciones de candidatos, organizar campañas de recaudación de fondos y cosas por el estilo. El día de las elecciones de 2016 fue el mejor día financiero en sus 64 años de historia. Se alojaron 3.000 personas en el bar y en el estacionamiento, lo que corresponde a una facturación de una semana y media.

Este año debería ser un año excepcional en el que Georgia esté en el centro de la conciencia política nacional, para las elecciones presidenciales y dos elecciones consecutivas al Senado, las cuales entrarán en la segunda vuelta el 5 de enero. Uno de los candidatos al Senado, Jon Ossoff, incluso utilizó la de Manuel como sede de campaña no oficial durante su carrera por la Cámara de Representantes en 2017. Pero cuando terminó el 3 de noviembre, el propietario de la segunda generación, Brian Maloof, tenía un secreto que casi nadie conocía. Manuel estaba a semanas de hundirse.

Lo que no sabía: Los próximos 30 días cambiarían su vida e ilustrarían el poder de ser amado por sus clientes.

La herencia familiar

La historia de Manuel’s Tavern comienza, como cuenta Maloof, con su abuelo Gibran Maloof, un libanés que dirigía un bar llamado Tip Top Billiards Parlour frente a la capital del estado. Gibran fue una figura pública inusual para Jim Crow South. Ni negros ni blancos, los legisladores estatales lo usarían como intermediario que pudiera hablar efectivamente con cualquiera. A cambio, Gibran insistió en algún tipo de acción comunitaria: pavimentar una calle, agregar una acera, invertir en una escuela local.

Manuel, el hijo de Gibran, creció en este entorno. Cuando Manuel abrió su propia taberna en 1956 después del cierre de Tip Top, la legislatura estatal emigró. La reputación de la taberna creció y pronto nacieron dentro de sus muros campañas políticas y movimientos de protesta social. Manuel se convertiría él mismo en un funcionario, convirtiéndose en el director ejecutivo y presidente de la comisión del condado de DeKalb. (Murió en 2004). Durante años se ha dicho que cualquier demócrata que quisiera postularse para un cargo público en Atlanta, o incluso en el estado de Georgia, tenía que visitar la taberna de Manuel para recibir primero la bendición del propietario.

Brian Maloof, el hijo de Manuel, asumió oficialmente la propiedad en 2006 y puso su propia influencia en la herencia familiar. «Manuel sabía que Brian era probablemente el único miembro de la familia con la capacidad y el deseo de mantener la taberna en funcionamiento para siempre», dice Angelo Fuster, un cliente de la taberna desde mediados de la década de 1970 que se convirtió en uno de los mejores amigos de Manuel.

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Tomemos, por ejemplo, lo que Maloof llama la entrevista muy extraña que cada nuevo empleado experimenta durante el proceso de contratación. «¿Le importaría saber que el dueño de este restaurante toma decisiones comerciales basadas más en la oración y la meditación que en la chequera?» Le pregunta Maloof. Otra pregunta: «Tan pronto como alguien entra al restaurante, es tu responsabilidad disipar el miedo y ponerte cómodo. ¿Estás preparado para esta responsabilidad?»

Esta responsabilidad se convirtió en un desafío completamente nuevo con el estallido de la pandemia en marzo. Por su parte, Maloof aprovechó sus 11 años de experiencia como paramédico para implementar rápidamente los protocolos Covid-19: máscaras, guantes, menús de papel desechables y una hora diaria de desinfección desde las 4:45 a.m. El equipo redujo el área de 4.800 metros cuadrados de 340 clientes a cinco cabinas, ocho taburetes y algunas sillas plegables al aire libre.

Las ventas cayeron un 62 por ciento durante la noche. Maloof hizo que el trabajo fuera opcional para los muchos empleados a largo plazo en grupos de edad de alto riesgo y aumentó el salario básico para todos los demás para compensar la disminución de las propinas. Recibió un préstamo para el programa de protección de cheques de pago y utilizó los fondos con prudencia. Aun así, la taberna perdía 25.000 dólares al mes y tuvo que reducir la plantilla de 51 a 27.

Para mantener vivo a Manuel, Maloof arrojó los fondos de emergencia de la compañía, y agregó tanto de su propio dinero como pudiera permitirse. Él y su familia dejaron de recibir cheques de pago y reorganizaron el horario de apertura de la taberna para maximizar los momentos más rentables.

Mientras tanto, apenas se produjeron eventos políticos que deberían haber acelerado el resultado final. Una fiesta de guardia de la noche de las elecciones atrajo a unos 200 visitantes que se agruparon en el estacionamiento debido a las altas temperaturas. Maloof trató de comprar algunos calentadores pero estaba vacío: todos los locales de Estados Unidos los querían.

Finalmente, se le ocurrió una idea sombría: se habría quedado sin dinero en diciembre. Solo podía ver una salida.

Llamar a un amigo

Con cada día que pasaba, la lista de verificación final en la cabeza de Maloof se hacía más larga y triste, hundiéndolo en una depresión. Las paredes de la taberna de Manuel son un archivo de la izquierda política de Atlanta durante el último medio siglo, y todos esos recuerdos deberían ir a alguna parte. En la pared había urnas con los restos de conocidos atlantes que tenía que llevar a sus familias y camisas de uniforme con oficiales caídos que tenía que empacar.

En octubre, anunció al resto de su familia que el negocio de su padre se estaba hundiendo. También informó a Fuster, que era prácticamente una familia y un antiguo agente político que había formado parte del personal de varios alcaldes de Atlanta, incluido Maynard Jackson, el primer alcalde negro del Sur y el legendario líder de derechos civiles Andrew Young. Furioso, Fuster le preguntó a Maloof cuánto dinero necesitaría para mantener abierta la taberna hasta 2021. Maloof calculó el costo de la renovación de la licencia de alcohol, el pago por adelantado de una póliza de seguro de un año y los costos de funcionamiento de unos meses: $ 75,000.

La respuesta visceral inmediata de Fuster: «Mierda». Su segundo pensamiento: necesitamos una recaudación de fondos para salvar la taberna de Manuel. El 2 de diciembre, creó una página de GoFundMe. «Fue realmente un esfuerzo egoísta de mi parte», dice Fuster. «Porque no quería perder el lugar al que quería ir. No sé qué haría».

Pero $ 75,000 es mucho dinero y Maloof no era optimista. Al mismo tiempo, escribió una publicación en Facebook informando a sus clientes que era probable que Manuel’s cerrara, con un enlace a la recaudación de fondos a continuación, casi después del hecho. Ahorró una brisa y se fue a dormir. Mientras se preparaba para trabajar a las 3:30 de la mañana siguiente, vio a su esposa Margie tomando café, mirando su teléfono celular y llorando: GoFundMe ya había recaudado $ 12,000. Inspirado, Maloof invitó a Facebook y publicó su publicación.

Apoyo abrumador

Los comentarios en la página Save Manuel’s Tavern de GoFundMe, que ahora ha recaudado más de $ 170.000 de al menos 2.800 donantes, son lo suficientemente conmovedores como para hacer llorar: historias de grandes recuerdos, tributos a seres queridos perdidos y a todos. Done $ 500 a $ 10 de alguien en medio de trabajos que solo desearía poder donar más.

«Atlanta sin Manuel no es Atlanta», escribió un partidario. Otro: «Hay cosas que vale la pena salvar».

Maloof puede haber sido la última persona en ser informada del éxito de la recaudación de fondos. Después de publicar su publicación en Facebook, continuó con su día. Al teléfono con C ª.Menos de 12 horas después, se enteró de que la campaña había superado los $ 100,000 y aún estaba en curso.

«¡Estás bromeando!» dijo con un toque de confusión. «Esto es increíble. Esto es una locura». Después de un momento reunió sus pensamientos, «Wow. Mira esto. Estás hablando de algo humillante y que arrastra tu corazón».

Manuel’s ahora tiene suficiente dinero para permanecer abierto al menos hasta mediados de 2021. Maloof espera que esto coincida con una nueva ronda de estímulos Covid y una vacuna ampliamente utilizada. No está seguro de cuánto de su antiguo personal debe poner en espera una vez que regrese el tráfico de peatones, pero ya les ha dicho a los 27 empleados actuales que sus trabajos son seguros. Solicitó la licencia y la cobertura del seguro para la taberna en 2021 y está tratando de planificar una fiesta de Navidad segura para Covid para celebrar.

El 6 de diciembre, Maloof se sentó a escribir una nueva publicación en Facebook. «Fue la experiencia más humillante y abrumadora de mi vida», escribió. «No se olvida, se abusa ni se da por sentado».

Prometió mantener el negocio de Manuel el mayor tiempo posible. Cuando surja el próximo gran problema mundial, miraré hacia atrás en estos últimos meses y semanas con más optimismo, confianza y esperanza.

Ha visto la clásica película navideña antes y ahora la está viviendo. Cuando se desconectó, escribió: «Es una vida realmente maravillosa».

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