Fundador de Big Ass Fans, Carey Smith: No renuncies a tu idea, pero no olvides detenerte y mirar a tu alrededor

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Desde el comienzo Hace unos años, yo era una empresa de capital de riesgo y conocí a muchos empresarios que son engañados por otros: capitalistas buitres hambrientos, mentores mal informados y profesores de tres horas a la semana a quienes les encanta dar a todos una A. Pero ya basta de estos chicos, al menos por ahora.

En cambio, hablemos de los empresarios que son engañados. Pasas años corriendo por un camino lleno de baches, seguro de que el éxito está a punto de cambiar. Entonces realmente necesitan pasar, salir del camión y echar un vistazo largo y de cerca al mapa.

Sospecho que algunos de ustedes ya lo están haciendo en todo lo que ha sucedido este año. Y, sin embargo, es sorprendente lo obsesionados que pueden ser los emprendedores. Debido a que cada día está dedicado a su búsqueda, se convierte en parte de ellos y pueden perder toda capacidad para ser objetivos. Y por «ellos» me refiero a «yo» porque una vez me senté en el mismo camión y conduje yo mismo día tras día, solo concentrándome en las siguientes millas por delante de mí.

Antes de comenzar con los fanáticos de Big Ass, pasé casi 12 años tratando de vender un tipo diferente de tecnología de enfriamiento que la gente realmente no entendía, a veces yo también. Conduje durante largos días en una camioneta con casi aire acondicionado, reuniéndome con clientes en una fábrica sensual tras otra desde Georgia hasta California. A menudo he dormido en estacionamientos para ahorrar dinero. Créame, no fue tan romántico como suena. ¿Aprendí algo? Sí. Aprendí que no valoro mi tiempo. O ven a alguna parte.

Es difícil decirle a los emprendedores que reconsideren lo que están haciendo. Incluso un cascarrabias como yo no quiere ser un aguafiestas. Pero cuando veo a alguien en peligro de seguir el mismo camino agonizante que yo hice, quiero adelantarlo y advertirlo. Me hubiera gustado que alguien hubiera hecho esto por mí. Este fue el caso de un emprendedor que mis socios y yo conocimos recientemente.

Pelea de almohadas

El año pasado nos enteramos de un joven llamado David Yeu con un producto interesante llamado almohada antibaches. Lo comercializa como una solución a corto plazo para los grandes baches que dañan a los automóviles miles de millones de dólares cada año. Básicamente, es una bolsa llena de un compuesto flexible que absorbe los golpes. Los trabajadores de la carretera pueden dejar caer las bolsas o almohadas en los baches, independientemente del clima. Permanecen allí, manteniendo seguros los neumáticos y las ruedas de los conductores durante meses hasta que las condiciones sean las adecuadas para un campo de asfalto o una reparación. En este punto, las almohadas se pueden recoger y guardar durante un año más.

El concepto fue desarrollado en 2012 por un equipo de estudiantes de la Universidad Case Western Reserve, donde David asistió a la escuela. Finalmente, hace cuatro años, luego de un período no cumplido, se involucró con una firma de contabilidad. Creyendo que el producto era una maravilla, comenzó a soñar con las cosas que haría con su nueva riqueza. En unos meses, calculó, estaría ganando mucho dinero.

Pero entonces la realidad se impuso. Hubo problemas con la fórmula con la que se rellenaron las almohadas y problemas con los fabricantes que las ensamblaron. Hubo problemas de inventario y él y su compañero tuvieron una discusión. Los miembros de la familia le prestaron dinero, pero todavía intenta hacer todo en un espacio pequeño. Es conocido en ferias comerciales y había conducido miles de kilómetros al año en una chatarra de 12 años.

A menudo, siente deseos de dejar de fumar, pero ha recibido suficientes comentarios positivos como para estar seguro de que si sigue obstruyéndose, el producto despegará. En 2018, su almohada fue nombrada Mejor Producto Nuevo por la Asociación Estadounidense de Obras Públicas. También tuvo ventas alentadoras ese año, si no lo suficiente para pagarse un salario, y nos dijo que el 75 por ciento de los clientes que habían comprado una versión anterior del bache dijeron que querían más. No hay duda de que está tratando de resolver un problema real. A todos los conductores les gustaría ver menos baches.

En 2019 encontró un nuevo fabricante y estaba desarrollando continuamente una nueva fórmula para la llenadora en el garaje de su primo con enormes mezcladores. También encontró lo que cree que es la tela ideal para el bolso. A principios de este año, comenzó a ofrecer «precios de muestra» e hizo un tercio de las ventas del año pasado en una sola semana. Entonces llegó la pandemia. Había pensado que 2020 sería realmente su año en el que finalmente podría pagarse un salario. Ahora, dice, es 2021 o está en quiebra. Habrá otro año. Chico, conozco este sentimiento

Cuando veo a alguien en peligro de seguir el mismo camino angustioso por el que fui, quiero adelantarlo y advertirlo. Me hubiera gustado que alguien hubiera hecho esto por mí.

Barricadas

David realmente nos impresionó cuando lo conocimos. Es inteligente, un verdadero bootstrapper, un hacedor total: un ejemplo clásico de un emprendedor trabajador que está totalmente obsesionado y enamorado de su producto. Del tipo sobre el que leíste C ª. Y ese es mi problema. Por mucho que quiera que tenga éxito, le dije que veo grandes obstáculos para la rentabilidad del producto en su estado actual.

Primero, las bolsas son pesadas, lo que encarece el envío. En segundo lugar está su base de clientes. Vende a las autoridades locales y en mi experiencia tratar con cualquier forma de gobierno es una molestia. Incluso si están interesados, la burocracia los obliga a moverse a paso lento. También estaba la cuestión del precio de la almohada: 250 dólares la unidad. Lo encontré demasiado alto con muy poco margen de maniobra.

Teníamos algunas otras preguntas: ¿había realizado suficientes pruebas para asegurarse de que las bolsas permanecieran en los baches de las calles más concurridas de una ciudad? ¿Había pensado en posibles colaboraciones?

David buscó términos razonables, pero no estaba seguro de si los problemas que enfrentaba podrían superarse fácilmente, y yo todavía lo estoy. Odiaba pensar que podía seguir conduciendo de pueblo en pueblo, durmiendo en su auto, cambiándose de ropa al costado de la carretera y nunca tomando unos días libres, todas las cosas que hice una vez. Así que sugerí que trabajáramos para nosotros.

David escuchó nuestras sugerencias y reservas, pero dijo que aún no estaba listo para darse por vencido.

Este año no contará

La última vez que hablamos, David me dijo que había encontrado una forma más barata de realizar envíos. Dijo que ahora puede llevar a cuestas sus productos en palés en el centro de distribución del fabricante, donde se envuelven y se envían con flete LTL (menos que carga), lo que ha reducido sus costos de envío de manera significativa.

También dijo que creó dos tamaños de almohada y podría bajar sus precios. Y había hecho un video de un centenar de coches y camiones pasando por encima de un cojín de baches para demostrar que permanecería en su lugar. Nos dijo con orgullo que vio un grupo de trabajo público mientras filmaba y los convenció de que trajeran a su jefe para que lo viese. El jefe vino y quedó impresionado, tomó una muestra y quiso concertar una reunión. Entonces intervino Covid-19.

Le dije que creo que todavía le queda mucho camino por recorrer, y dado que sus clientes son los municipios, es probable que las cosas vayan bien y sean una carga pesada, especialmente ahora que los presupuestos son ajustados. Y lo más importante, le dije que debería ser objetivo en cuanto a si la solución en la que se está enfocando es la mejor. Después de todo, he estado buscando el éxito (caliente como en el calor) durante casi 12 años, obsesionado con un producto con un potencial muy limitado. Ojalá alguien me hubiera dicho lo que le dije a David. Si hubiera escuchado, uno bastante grande Si– Podría haber aprendido las mismas lecciones en un tiempo mucho más corto.

Todavía estoy buscando a David y su almohada anti-baches. Dice que es mulligan sobre todo lo que ha pasado este año. Espero que aproveche el tiempo para comprobar los errores en su juego. Tal vez haya una solución mejor si puede apartar los ojos de la pelota el tiempo suficiente para verla.

De la edición de noviembre de 2020 de C ª. revista

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