Por qué está prosperando esta hamburguesería vegana en Atlanta, incluso si los restaurantes están pasando apuros en todo el país

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Había una fila alrededor de la cuadra y Pinky Cole estaba perdida.

Era abril y la fundadora y propietaria de Slutty Vegan de Atlanta acababa de reabrir su hamburguesería después de un cierre ordenado por el estado de dos semanas. Había pasado cada 14 días pensando en el impulso que podría perder: Slutty Vegan ha sido uno de los restaurantes nuevos más animados de Atlanta desde que lo inició desde un camión de comida en 2018, y Covid-19 pudo detener todo ese bombo. .

En cambio, en la reapertura de Cole, vio a más personas en fila, socialmente distantes y enmascaradas, la mayoría de ellas, de las que había visto antes de Covid. «Está bien, ese es un buen problema», recuerda. «Pero ahora tenemos que asegurarnos de que somos absolutamente responsables. Porque ahora está en juego una vida».

El éxito de Slutty Vegan en 2020 dice mucho sobre el ecosistema empresarial más amplio de Atlanta, que ocupó el puesto 24 el año pasado C ª.Surge Cities ranking de las mejores ciudades de EE. UU. Para iniciar un negocio. Las empresas tecnológicas financiadas lo han hecho bien en general: la empresa de privacidad con sede en Atlanta OneTrust, por ejemplo, es la empresa privada de más rápido crecimiento en Estados Unidos. Muchas otras industrias, como el resto de Estados Unidos, han sufrido cierres obligatorios, siendo los restaurantes y la hostelería los más afectados. Las comunidades locales a menudo se reúnen apasionadamente en torno a los sobrevivientes, especialmente las empresas de propiedad negra, dice Kylan Kester, coordinador comunitario de la startup sin fines de lucro Atlanta.

Atlanta tiene una creciente reputación por el espíritu empresarial de los negros, pero la pandemia ha afectado especialmente a las pequeñas empresas de propiedad de negros. La creación de empresas en Georgia ha aumentado un 80,4 por ciento interanual, ya que muchos de los nuevos desempleados están recurriendo a empleos secundarios para obtener ingresos a tiempo completo. En el condado de Fulton, que incluye la mayor parte de Atlanta, la tasa ha caído un 1,2 por ciento, según la Oficina del Censo de Estados Unidos. Casi la mitad de las empresas de propiedad de negros de Atlanta han cerrado permanentemente desde marzo, dice Kester. El resto, sin embargo, se ha beneficiado en diversos grados de la convocatoria nacional para apoyar a los fundadores negros tras el asesinato de George Floyd en Minneapolis y las posteriores protestas contra Black Lives Matter.

Vegano cachondo encaja bien en este proyecto de ley. Cole es negra, y la misión de su restaurante de hacer que los alimentos reconfortantes a base de plantas sean «frescos» ha cobrado una importancia sorprendente en Atlanta, incluso cuando solo el 25 por ciento de sus clientes son veganos. La comunidad es clave para su estrategia: la compañía ha incorporado la cultura negra en su modelo de negocio, incluida una afiliación con la fundación sin fines de lucro Pinky Cole Foundation, que tiene como objetivo promover el crecimiento económico y la educación en las comunidades de color. Slutty Vegan pronostica ventas de $ 5 a $ 7 millones en 2020, un 145 por ciento más año tras año. La compañía ayudó a cubrir los salarios de sus 40 empleados durante el año problemático y obtuvo un préstamo del programa de protección de cheques de pago de $ 123,000 en mayo. Desde entonces, Cole, de 33 años, abrió dos nuevas ubicaciones y aumentó su fuerza laboral a 101. Durante los próximos 18 meses, se desplegarán 10 más en el sureste. También compró un edificio de $ 1.4 millones en Midtown Atlanta para la nueva sede de Slutty Vegan.

«La gastronomía es la industria más difícil» Dice Cole. «Para que podamos [grow]y tener una base próspera demuestra que estamos haciendo algo bien. «

Un fenomeno cultural

Después de graduarse de la Universidad de Clark Atlanta en 2009, Cole ingresó al mundo del casting y la producción de televisión y finalmente se mudó a la ciudad de Nueva York. En 2014, decidió perseguir un sueño: un restaurante jamaicano llamado Pinky’s que cerró después de dos años después de un gran incendio. El regreso a su carrera televisiva la llevó a Los Ángeles y luego a Atlanta. La diferencia entre estas dos ciudades fue enorme para ellos: Los Ángeles tiene muchas opciones veganas excelentes hasta altas horas de la noche, mientras que las mejores ofertas de Atlanta están cerradas después de las horas de la cena. Y en Atlanta, ella era la única vegana que conocía.

    Imagen en línea

Una noche, sentada en su habitación, se le ocurrió el nombre: Slutty Vegan, un matrimonio de veganismo a menudo estigmatizado con el concepto de deseo insaciable. Inspirada, reservó un lugar en una «cocina fantasma» local, un espacio de cocina compartida para restaurantes donde solo se pueden realizar entregas. A través de una combinación de boca a boca, marketing en redes sociales y sus propios acontecimientos enérgicos, Cole rápidamente superó la habitación y la llevó a comprar un camión de comida que pediría hamburguesas de 500 a 1,000 personas con nombres picantes como «Fussy Hussy» y «Ménage à Trois» que hizo cosquillas a la multitud de Instagram.

Uno de estos primeros clientes fue Chaka Zulu, un veterano gerente de música de Atlanta cuyo currículum incluye el director de relaciones con artistas y talentos de Spotify, cofundador del sello Disturbing Tha Peace y gerente de raperos como Ludacris y Childish Major. Zulu y Cole se conocieron en un evento de bienvenida en Clark Atlanta, y Cole convenció a Zulu de que probara una hamburguesa. Fue bastante bueno que Zulu se convirtiera en un habitual, su favorito es Hollywood Hooker, la versión de Cole de un filete de queso de Filadelfia. En este punto, Cole le pidió a Zulu que se convirtiera en su gerente y la ayudara activamente a hacer crecer la marca.

Según Zulu, hay poca diferencia entre los principales músicos y los fundadores. «Los artistas tienen ideas», dice. «Y luego formulan una imagen y una marca a partir de sus ideas. Y a partir de ahí se monetiza para hacer crecer la marca. No es diferente a ser emprendedor».

Para probar la teoría de Zulu, simplemente párate en una línea vegana cachonda. Es probable que espere un poco, y cuando llegue al frente podrá pedir un máximo de dos hamburguesas por persona. La larga espera y las pestañas limitadas son heréticas para muchos restaurantes, pero en Slutty Vegan son parte de la marca a medida que el marketing de escasez aumenta el atractivo. Pasarás el tiempo conociendo gente interesante. Interactuarás con compañeros de trabajo que te mantendrán cómodo y enérgico, mientras te abusa verbalmente con amor («¡Ey, perras!), Mientras esperas». No tiene nada que ver con ningún trasfondo sexual. Realmente se trata de crear un diálogo para que la gente se moleste por la forma en que comen «, dice Cole.

Muchos clientes vienen para esta experiencia y la calidad de la comida es casi una ventaja. «Slutty Vegan es un fenómeno cultural, una experiencia cultural negra, que termina con muy buena comida», dijo Kasim Reed, el ex alcalde de Atlanta que se sienta en la junta directiva de Slutty Vegan dos veces. «Se sienten parte de algo que les hace sentir bien. Por eso la gente está en esos rangos».

Crea un legado

El elemento cultural es el factor que impulsa cada decisión que toma Cole. Aquí hay una lista no exhaustiva de cosas que Cole ha estado haciendo a través de su fundación desde marzo, que está financiada en gran parte por Slutty Vegan:

  • Pagar el alquiler de las empresas locales con dificultades

  • Registro y educación de los votantes que hacen fila para las hamburguesas.

  • Distribuir 1,500 libras de frutas y verduras frescas a todos los miembros de la comunidad que viven cerca de la ubicación estacionaria original del restaurante.

  • Reembolso de préstamos estudiantiles para 30 estudiantes aleatorios de la Universidad de Clark Atlanta

  • Proporcionó 100 comidas gratis a un centro de vida asistida local

  • Compró un seguro de vida y de automóvil para la familia de Rayshard Brooks, quien murió a tiros y fue asesinado por un oficial de policía de Atlanta en junio, y donó $ 600,000 en becas para la matrícula de sus hijos.

Los esfuerzos caritativos podrían ayudar a explicar Por qué Slutty Vegan tiene filas alrededor de la cuadra y la capacidad de expandirse incluso en una pandemia: Cuide su comunidad, y la comunidad se ocupará de usted. Es un subproducto no intencionado de iniciar un negocio para resolver un problema personal, en el caso de Cole, la necesidad de un punto de acceso vegano hasta altas horas de la noche, en lugar de construir uno para obtener ganancias financieras.

Si el objetivo era encontrar una salida rápida, probablemente Cole dejaría de dirigir el negocio. Reed se da cuenta de que Slutty ha atraído a los veganos lucrativas ofertas de adquisición, y Cole las rechazaba cada vez. Más bien, Cole dice que su sueño es crear riqueza generacional. «Si parece que va a salir a bolsa, entonces es genial», dice. «Si eso parece una venta, entonces es genial. Pero en este momento me estoy enfocando en construir una marca de mil millones de dólares».

Llegar allí es un trabajo personal. Cole es la primera en admitir que todavía está aprendiendo cómo ser una directora ejecutiva eficaz: cómo equilibrar un presupuesto y administrar el papeleo, trabajar con un equipo legal. Además, a medida que el negocio crece, se vuelve mucho más difícil repetir la experiencia Slutty Vegan en cada nueva ubicación, especialmente a medida que se expande más allá de Atlanta.

Tal narrativa solo podría comenzar en una ciudad que fue profundamente moldeada por la historia, la comunidad y la cultura negras. Como dice Zulu, «Esta es una verdadera historia de Atlanta».

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