Vicis se quedó sin dinero y perdió a sus fundadores, pero todavía está fabricando cascos listos para el Super Bowl

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Lanzar un nuevo producto con un equipo con poco personal durante una pandemia suena como una receta para el desastre, pero eso es exactamente lo que hizo Vicis.

El martes, Vicis presentará el Zero2, el primer casco nuevo que la compañía con sede en Seattle ha lanzado en más de dos años. Ya calificado de forma independiente como el más seguro del mercado, el casco fue empujado a través de la línea de meta por un pequeño puñado de empleados abandonados por despidos masivos.

Vicis hizo olas en el mundo del fútbol en 2017 cuando su primer producto, el Zero1, fue calificado como el casco más seguro de la NFL. Tenía una capa exterior flexible que se flexionaba con el impacto, lo que le permitía absorber parte de la fuerza del impacto. Esto ayuda a proteger la cabeza en caso de colisión, algo fundamental dada la conocida asociación entre el fútbol y la enfermedad cerebral conocida como encefalopatía traumática crónica (CTE). Varias estrellas de la NFL se apresuraron a adoptar cascos Vicis, incluido el mariscal de campo de los Seattle Seahawks, Russell Wilson, y el mariscal de campo de los Kansas City Chiefs, Patrick Mahomes, quien usará uno para el Super Bowl el domingo.

Vicis usó su impulso para recaudar más de $ 85 millones, incluida una beca de la NFL e inversiones de las estrellas de fútbol actuales y anteriores Jerry Rice, Aaron Rodgers, Roger Staubach y Doug Baldwin. Pero el mercado de los cascos de fútbol americano era difícil de romper. Los jugadores profesionales se resisten a cambiar porque, en muchos casos, llevan años usando los mismos cascos. (El receptor de Starwide Antonio Brown una vez amenazó con exponerse después de que la NFL le dijo que su casco ya no estaba aprobado). Además, un alto precio – $ 1,500 por la primera iteración del casco Vicis – impidió la aceptación generalizada fuera de la NFL. Vicis se esforzaba por obtener ganancias y, en noviembre de 2019, la compañía solicitó a los inversores más capital.

La financiación no llegó. Dave Marver, cofundador y director ejecutivo, dimitió y, un mes después, la junta directiva de Vicis votó a favor de la quiebra de la empresa para evitar la quiebra. Casi 100 de los 110 empleados de la empresa fueron despedidos.

Uno de los pocos que quedaron fue Jason Neubauer, vicepresidente de desarrollo de productos para la startup. «Es mucho más fácil vender esta empresa cuando se tiene a alguien que se encargue de la parte técnica», dice Neubauer.

En abril pasado, la firma de inversiones Innovatus Capital Partners con sede en Nueva York adquirió Vicis por menos de $ 3 millones, según GeekWire. Neubauer, el empleado de más alto rango que todavía está empleado, recibió permiso de los nuevos propietarios para hacer algunos ajustes. Trajo de regreso a varios ingenieros que habían sido despedidos y el grupo de siete continuó donde lo dejó el equipo de 30 ingenieros.

El producto terminado, llamado Zero2, utiliza muchos de los mismos principios de diseño que sus dos predecesores, pero con algunos cambios pequeños pero cruciales. Los ingenieros reconstruyeron las delgadas paredes que conectan los pilares de goma en el casco. Ahora ofrecen a la cabeza tanta protección como antes, pero con menos material, lo que hace que el casco sea un 15 por ciento más ligero. Un casco ligero es fundamental para el rendimiento y la seguridad de un jugador, ya que permite que su cabeza se mueva más rápido.

El casco también ofrece un campo de visión más amplio y un sistema de acolchado rediseñado que permite a los administradores del equipo adaptarlo a la forma y tamaño únicos de la cabeza de cada jugador. Otro cambio será notorio para alguien que mire desde la banca o el sofá: perforaciones en el exterior que ayudan con la ventilación.

El nuevo casco ocupó el primer lugar en las calificaciones de seguridad recientemente publicadas de Virginia Tech. Cada año, los investigadores de la universidad evalúan los cascos utilizados en fútbol, ​​hockey, ciclismo y una variedad de otros deportes.

Neubauer dice que completar el producto con un equipo tan pequeño fue un desafío, pero trabajar con un equipo básico permitió a los ingenieros trabajar de manera eficiente. «Había una reunión todos los lunes por la mañana», dice, «y luego estuvo al revés toda la semana».

Además, agregó, tener un equipo tan pequeño en una sala hizo que mucha más gente lo hiciera muy fácil.

El precio del nuevo casco es de $ 759, aún más alto que muchos competidores, pero más barato que las versiones anteriores de la compañía. El Zero1 de Vicis se valoró por última vez en $ 950.

Cientos de jugadores de la NFL usan cascos Vicis en los juegos. Incluyendo a Mahomes, la compañía dijo que once jugadores combinados de los Chiefs y los Tampa Bay Buccaneers usarán cascos Vicis el domingo del Super Bowl, que incluyen al centro de los Bucs, Ryan Jensen, y al receptor abierto de los Chiefs, Byron Pringle.

Por supuesto, ningún casco puede hacer que el fútbol sea «seguro». Pero en un deporte en el que a innumerables jugadores se les diagnostica conmociones cerebrales cada temporada, toda protección adicional ayuda.

«Con el [Virginia Tech] El resultado solo confirmó que todo este arduo trabajo valió la pena «, dice Neubauer». Estoy muy agradecido e impresionado con lo que ha hecho este pequeño equipo. «

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